На сегодняшний день в зарубежной и отечественной литературе нет единого определения логистики. Так, в учебнике под редакцией Аникина Б.А. логистика рассматривается как наука о планировании, организации, управлении, контролировании и регулировании перемещения материальных и информационных потоков в пространстве и во времени от их первичного источника к конечному потребителю.

В словаре Родионова А.Н. логистика определяется как наука о планировании, контроле и управлении транспортировкой, складированием и иными материальными и нематериальными операциями, которые осуществляются в процессе доведения сырья и материалов до производственного предприятия, внутризаводской переработки сырья, материалов и полуфабрикатов, доведения готовой продукции до потребителя с учетом интересов и требований последнего, а также передачи и обработки соответствующей информации. Смехов А.А. определяет логистику как новое научное направление, учение о планировании, управлении и наблюдении (отслеживании) при перемещениях материальных и информационных потоков в производственных и энергетических системах.

При этом несложно заметить, что основным объектом исследования, управления и оптимизации считается материальный поток. Позднее в сферу интересов логистики попали информационные и финансовые потоки, сопровождающие материальный поток, и совсем недавно – потоки услуг. Сегодня осуществляются попытки дальнейшего расширения сферы применения логистики путем выделения в качестве объектов ее исследования энергетических, трудовых и иных потоков, присутствующих в экономических системах. В то же время можно согласиться с В.И. Сергеевым, который отмечает, что «расширение сферы логистики допустимо лишь тогда, когда к новому объекту можно применить ту же методологию, методы, приемы исследования и менеджмента, что и к материальному потоку».

В дальнейшем будем рассматривать логистику как теорию и практику управления материальными и связанными с ними информационными потоками.

Новизна логистического подхода в управлении ресурсами состоит в смене приоритетов хозяйственной деятельности. Главную роль играет не продукт, а процесс в форме потока (материального, информационного) и т.д. Управление потоковыми процессами, их преобразование и интеграция являются новой формой управления, которая превосходит традиционные как по уровню творческого потенциала, так и по эффективности конечных результатов. Оптимизация потоковых процессов в экономике стала возможной лишь благодаря переориентации с количественных критериев оценки хозяйственной деятельности на качественные.

Как научное направление логистика и дальше расширяет границы своего применения. Сегодня она выделилась в специальную дисциплину, тесно связанную с математикой, кибернетикой, статистикой и определенными экономическими науками.

Теоретические положения и конкретные рекомендации логистики активно внедряются в практическую деятельность фирм и компаний во многих странах. В прикладной сфере обратная отдача проявляется через чувствительный экономический эффект, такой как сокращение расходов и времени в сферах производства и обращения.

К логистике как научной основе управления потоковыми процессами обращаются не только в промышленности, торговле и на транспорте. Ее применяют также в сфере услуг, банковском деле, страховании, организации послепродажного сервиса, в коммунальном хозяйстве, в сфере туризма и других областях деятельности.