Термин «логистика» (от грецкого logistike – мастерство подсчитывать, мыслить) возник еще во времена Римской империи. Тогда существовали специальные служащие «логисты» или «логистики», которые осуществляли распределение продуктов питания. Наукой же логистика стала благодаря военному делу.Так, византийский император Леон IV (825-912 гг. н.э.) считал, что «задача логистики – выплачивать платежи армии, надлежащим образом вооружать и распределять ее, поставлять оружие и военное снаряжение, своевременно и в достаточной мере заботиться о ее потребности и соответственно готовить каждый акт военного похода, то есть подсчитывать место и время, делать правильный анализ местности с точки зрения передвижения армии, а также определять силу сопротивления противника и согласно с этими функциями управлять движением и распределением собственных вооруженных сил». 

Впервые управление материальными потоками осуществлялось при передвижении войск, за которыми шли обозы с продовольственным и военным снаряжением. Замыслы полководцев и изменчивая военная ситуация требовали от войск и флота сложных маневров, изменений маршрутов передвижения, прибытия к месту назначения в точно определенное время. Отсюда термин «логистика» впервые появился в военном деле и получил распространение в начале XIX столетия в период наполеоновских войн.

Лишь через сто лет – в период Второй мировой войны, принципы логистики стали успешно использоваться в жизни, когда в США, СССР и других странах изучались свойства операций, связанных с управлением материальными потоками. В этот период были проведены исследования, которые касались проблем военных поставок и тылового обеспечения фронта, разработаны математические методы и модели, которые со временем получили название «исследование операций».

Считается, что первые труды по логистике были написаны французским военным специалистом начала XX столетия А.Г. Джамини, который определял логистику как «практическое искусство движения войск». Вместе с тем, он утверждал, что логистика относится не только к перевозкам, а и охватывает широкий круг других вопросов, таких как планирование, управление, поставки, строительство мостов, определение мест дислокации войск и т.д.

В странах с развитой экономикой вследствие энергетического кризиса концепция логистики сформировалась в конце 70-х годов, как развитие идей системного подхода к организации управления. Сегодня, некоторые специалисты определяют эту концепцию как «новую философию управления», «третий путь рационализации». Возможно, эти точки зрения вполне обоснованы. Так, в западноевропейских странах почти 98% времени производства товара приходится на прохождение его каналами материально-технического обеспечения (доставка сырья и транспортировка готовой продукции, и, главным образом, хранение). Само производство занимает лишь 2% суммарного времени. Ясно, что резервы нужно искать среди этих 98%. Кроме того, в странах Западной Европы около 13% стоимости валового национального продукта составляют расходы на все виды деятельности, связанной с материально-техническим обеспечением. Поиск путей сокращения расходов осуществляется в направлении усовершенствования управления снабжением, сбытом и хранением товаров, улучшения взаимодействия поставщиков, потребителей и посредников, усовершенствования технологий движения материальных потоков и т.д. Концепция интеграции этих процессов называется логистикой.

В основе сокращения расходов лежит отказ от минимизации расходов отдельных направлений деятельности предприятий (хранение запасов, сбыт, поставки, транспортировка), так как она дает лишь ограниченную экономию и содействует скрытию неэффективных сфер этой деятельности. Известно, что какое-либо изменение затрат в одном из видов деятельности обязательно влияет на смежные процессы, но не всегда адекватно. Например, часто попытка максимально снизить расходы на перевозки стает слишком дорогой для фирмы в целом, если ее транспортное подразделение добивается их сокращения, принося в жертву скорость и особенно надежность доставки.

Экономическим критерием логистики в 60-70-х годах был принят минимум суммарных расходов на все логистические операции. Такой подход позволил достичь рационального соотношения расходов и прибылей путем поиска экономических компромиссов между интересами всех структурных подразделений фирм в стратегическом, организационном и оперативном уровнях. На каждом из этих уровней специалисты в области логистики, занимая центровую позицию, стараются сбалансировать расходы, запасы материальных ресурсов и качество обслуживания. Увеличивая расходы на одни операции с целью большего снижения расходов на другие операции, достигались минимальные расходы на всю логистическую систему. Характерным примером этого является рост расходов на транспортировку и существенное снижение затрат на управление запасами и складирование.

В начале 80-х годов наступил новый период развития логистики, который называется периодом неологистики, или логистики второго поколения. Логистика в этот период характеризуется расширением сферы действия за пределы традиционных функций. Необходимость такого расширения обосновывалась тем, что каждое структурное подразделение фирмы традиционно не имело достаточных возможностей и ресурсов, чтобы единолично надлежащим образом реагировать на изменения внешних условий и самостоятельно эффективно работать. Новый подход на основе всего предприятия состоял в том, что логистические системы должны были создаваться с максимальной эффективностью деятельности всей фирмы, а не только системы логистики.

Отличительной чертой логистики является широкое применение средств информатики и коммуникаций. Они позволяют на высоком уровне контролировать все основные и вспомогательные процессы сферы распределения. Автоматическая система контроля четко отслеживает такие показатели, как наличие полуфабрикатов и выпуск новой продукции, объем поставок материалов и комплектующих, степень выполнения заказов, движение товаров от производителя к потребителю и т.д.

Благодаря логистике в транспортной политике ряда западных стран произошли либеральные изменения и, прежде всего, в отношении автомобильного и воздушного транспорта, как наиболее приспособленным к перевозкам мелкими партиями, что позволяет сократить запасы материальных ресурсов и повысить скорость их оборачиваемости. Переход от жесткого государственного контроля к дерегулированию транспорта проявился в снятии регламентации с тарифов и направлений капитальных вложений, устранении лимита количества автотранспортных и авиакомпаний, ликвидации ряда лицензий, ограничивающих коммерческую и эксплуатационную деятельность перевозчиков.