Принципиальное отличие логистического подхода от предшествующего ему управления движением материальных ресурсов состоит в том, что если раньше объектом управления было определенное скопление отдельных материальных объектов, то при логистическом подходе основным объектом выступает поток.

Главными критериями логистики выступают поток и запасы, которые взаимосвязаны.

Поток – это совокупность объектов, которые воспринимаются как единое целое. Она существует как процесс на некотором временном интервале и измеряется в абсолютных единицах за определенный период времени.

Понятие материального потока обобщает непрерывность изменения и перемещения продуктов труда в сфере обращения и производства. Материальный поток – это совокупность товарно-материальных ценностей, которые рассматриваются на временном интервале в процессе осуществления с ними различных логистических операций.

Материальные потоки могут протекать как внутри одного предприятия, так и между различными предприятиями. При этом каждому материальному потоку отвечает некоторый информационный поток, который во временном и пространственном аспектах может не совпадать с материальным.

Материальные потоки могут находиться в двух противоположных состояниях: динамическом и статическом. В тех случаях, когда материальные потоки рассматриваются не во временном интервале, а в определенный момент времени, они образуют материальные запасы.

Форма существования материального потока обусловлена самим определением и проявляется в материально-вещественных образованиях, которые могут изменяться в зависимости от этапа продвижения. Так, для предприятия материальный поток на этапе обеспечения производственных процессов материальными ресурсами выступает в виде потока сырья, комплектующих, вспомогательных материалов. На этапе производства – в виде полуфабрикатов. На этапе распределения и сбыта – в виде готовой продукции, запчастей для продукции, которую используют потребители и т.д.

Совокупность ресурсов одного наименования, находящихся на протяжении всего пути от конкретного источника производства до момента потребления, образует элементарный материальный поток. Множество элементарных потоков, которые формируются на предприятии, составляет интегральный (общий) материальный поток, который обеспечивает нормальное функционирование предприятия.

Материальные потоки характеризуются количественными и качественными показателями. Основные из них – напряженность и мощность материального потока. Между этими показателями, как правило, наблюдается обратная зависимость. На них прямое влияние оказывают объем (масса), время и формы поставок.

Например, при транзитных поставках предприятию больших объемов сырья или продукции материальный поток может иметь большую мощность, но из-за долговременной периодичности напряжение логистической цепочки может быть небольшой. И, наоборот, при организации поставок по методу «точно в срок» объемы перемещаемых грузов могут быть небольшими, но сами поставки очень частыми, что делает данную логистическую цепь и соответствующий материальный поток очень напряженным.

Кроме перечисленных, на мощность и напряженность влияют и другие факторы. Так, в сфере производства эти показатели зависят в первую очередь от формы производства, технологии выполнения логистических операций, уровня механизации и автоматизации работ и др.

Большое значение имеет также вид продукции, ее назначение. Если ее используют на предприятиях сферы производства, то материальные потоки будут, как правило, более мощными по объему, но менее напряженными по форме поставок. Иная ситуация наблюдается при управлении материальными потоками, которые по содержанию состоят из продукции потребительского назначения. В данном случае относительно частые поставки сравнительно большому количеству потребителей делают канал материального потока менее мощным, но более напряженным.

Влияет на мощность и напряженность материальных потоков также вид транспортных средств, расстояние транспортировки и другие факторы.

Таким образом, напряженность материального потока – это интенсивность перемещения материальных ресурсов, полуфабрикатов и готовой продукции, а мощность материального потока – это объемы продукции, которые перемещаются за единицу времени. Поэтому поток имеет размерность «объем/единица времени», т.е. является дробью, в числителе которой находится единица измерения груза (штуки, тонны и т.д.), а в знаменателе – единица измерения времени (сутки, месяц, год и т.д.).

Показатели мощности и напряженности материальных потоков прямо зависят от состояния инфраструктуры субъекта хозяйствования, выбранной логистической системы управления процессами производства и обращения, от стратегии предприятия и т.д.

Кроме перечисленных, материальные потоки можно охарактеризовать такими признаками: номенклатурой продукции, начальными, конечными и промежуточными пунктами, наличием и величиной запасов в этих пунктах, способом перемещения.

Изучение материальных потоков является основой для оптимизации технологических процессов производства, материально-технического обеспечения, транспортировки и сбыта продукции, рационализации документооборота, проектирования производственных, складских и вспомогательных помещений, создания высокоэффективной коммуникационной инфраструктуры и организационных структур управления.